La próxima epidemia es peor que la primera

Norte America

Este martes, la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill canceló abruptamente las clases en un esfuerzo por detener la propagación de una epidemia. No es Covid-19. No obstante, la enfermedad mortal que estaban tratando de detener es ahora la segunda causa principal de muerte en personas en edad universitaria y secundaria. No hay inmunización disponible para detenerlo, ni lo estará nunca. No hay pruebas nasales, de sangre u otras pruebas rápidas que puedan detectar la enfermedad.

Las clases se cancelaron en un esfuerzo por prevenir un brote de suicidio, o «grupo de suicidios». Este año, 10 millones de estadounidenses lucharán por si poner fin o no a sus vidas. Un millón y medio serán atendidos en los departamentos de emergencia por intentos de suicidio e ideación. Cada 11 segundos alguien intenta suicidarse.

La tasa de suicidios de Estados Unidos ahora iguala el récord histórico experimentado en la Gran Depresión de la década de 1930: 14,5 por 100.000 por año.

Pero si miramos más de cerca, rápidamente vemos que nuestra situación actual es mucho peor. En la década de 1930, no tenían la tecnología médica para revertir las sobredosis, dializar los venenos y ventilar mecánicamente a quienes perdieron temporalmente el impulso respiratorio. No tenían exámenes de detección de depresión en la escuela, una línea directa nacional de prevención del suicidio ni un sistema de emergencia 911. No existía ningún tratamiento médico eficaz para la depresión. Hoy, uno de cada ocho adultos toma un antidepresivo.

En resumen, sin la invención y la intervención de la medicina moderna y los sistemas de trauma, nuestra tasa de suicidios sería de 200 a 300 veces más alta de lo que se ha experimentado en cualquier momento de la historia registrada.

¿Qué debemos hacer? Durante varias décadas, los expertos en salud mental han recomendado un mayor acceso a exámenes de detección de salud mental, asesoramiento y medicamentos. Han defendido la desestigmatización de las enfermedades mentales y la integración de grupos y comportamientos previamente marginados.

Pero aquí está el problema: durante las últimas décadas, Estados Unidos ha seguido estas recomendaciones y, sin embargo, prácticamente todos los años, nuestra tasa de suicidios ha aumentado en aproximadamente un 2%.

A Albert Einstein se le atribuye haber dicho que seguir haciendo más de lo mismo mientras se espera un resultado diferente es la definición de locura. Quizás es hora de que la sociedad se enfrente a la realidad de que lo que estamos haciendo no está funcionando.

Así como Einstein necesitaba liberarse del dicho de que el tiempo es una constante universal, tal vez nosotros necesitemos liberarnos de la noción de que el impulso hacia adelante incuestionable de la sociedad nos conducirá inevitablemente a un mundo mejor.

¿Hemos construido un mundo inhabitable? ¿Continuar por este mismo camino nos llevará más lejos de la cordura? ¿Son los que se quitan la vida realmente los más sensibles, nuestros canarios en la mina de carbón?

Una de las herramientas más poderosas de la medicina occidental para estudiar enfermedades es utilizar un modelo animal. Pero en el ámbito del suicidio, este método fracasa. No existe un modelo animal de suicidio porque los humanos por sí solos son los únicos en este comportamiento. Desde los albores de los tiempos, ninguna cebra se ha despertado jamás y ha dicho: “Al diablo con eso. Hoy no huiré del león».

Como resultado de este fenómeno, el concepto de fe fue introducido a aquellos de nosotros que asistimos a la escuela de medicina hace varias décadas cuando estudiábamos el suicidio. Esto sucedió a pesar de que la mayoría de mis profesores y estudiantes como yo (en ese momento) eran ateos. ¿Por qué? Porque desde el estudio del suicidio de Emile Durkheim en 1897, se ha sabido que las personas que tienen una creencia comprometida en Dios tienen de cuatro a seis veces menos probabilidades de morir por suicidio que los ateos. En la escuela de medicina, me enseñaron que los humanos son una combinación de mente, cuerpo y alma; hoy, se ha restado la discusión sobre el alma.

Recientemente, envié un artículo de opinión para la Semana de Prevención del Suicidio al periódico de mi ciudad. Terminó de la siguiente manera: “La sociedad puede seguir tratando de prevenir el suicidio haciendo más de lo que no está funcionando. Pero creo que es hora de comenzar a permitir que cosas como la fe, Dios, el amor e incluso el concepto del suicidio como un error moral regresen a nuestro enfoque de la prevención del suicidio».

El editor respondió: «Solo lea el artículo de opinión y el único problema está al final, donde menciona el suicidio como un mal moral». Aparentemente, en nuestro mundo feliz, el suicidio como un mal moral es una noticia que no se puede imprimir.

Cancelar las clases está bien, pero nuestro problema de suicidio es mucho más grande de lo que puede resolver un día libre. Quizás vivir en una edad en la que un médico ya no puede expresar la opinión de que el suicidio es moralmente incorrecto es una de las razones por las que la juventud de nuestro país está decidiendo que la vida no vale la pena vivirla.

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