Mi cuerpo es un templo, no una máquina de combate

Norte America

Nací un domingo por la mañana en Milwaukee, un puertorriqueño de primera generación. Mi madre a menudo me decía que había recibido gracias especiales porque nací el día del Señor.

Fui bautizado y confirmado en la iglesia católica y asistí regularmente a la misa dominical con mi madre y mi hermana hasta que cumplí unos nueve años. Finalmente, dejaron de ir, pero continué con este ritual semanal. Le pedí ayuda a Dios, ya que estaba creciendo en un ambiente hostil.

Convertirse en un campeón

Adam tenía mi edad, uno de los muchos niños polacos cuyas familias habían vivido en el vecindario durante generaciones, y se interesó desagradablemente por mí. Uno de sus pasatiempos favoritos era seguirme y burlarse de mí, recurriendo a un vasto arsenal de insultos raciales que evidentemente había aprendido de su padre.

Un día llegué a casa llorando con la nariz ensangrentada y mi padre exigió saber qué había pasado. Con lágrimas en los ojos, repetí las palabras de Adam, incluidos varios epítetos. «No te queremos aquí», me había advertido. «¡Deja nuestro vecindario ahora!»

Había visto a mi padre enojado antes, pero ahora también podía ver el dolor en sus ojos. Con una expresión pétrea, dijo: “La próxima vez que veas a Adam, te defenderás. Entonces te dejará en paz».

Al día siguiente, mi padre me llevó al gimnasio de boxeo. Al instante, los otros hombres que estaban allí me intimidaron. Se alzaban sobre mí mientras golpeaban las pesadas bolsas colgantes, sudando y concentrados. Mi futuro entrenador y mentor, Israel «Shorty» Acosta, me empujó frente a un espejo y me mostró algunas combinaciones básicas. Se volvió hacia mi padre y dijo con convicción: “Héctor es natural. Se convertirá en un campeón».

La predicción de Shorty fue correcta, aunque mi padre nunca me vio competir. Él y mi madre se divorciaron cuando yo tenía 12 años. Oré a menudo por su regreso, pero no hubo llamadas, tampoco apoyo financiero. El padre que amaba se había ido.

En ese momento, mi hermana de 17 años se había vuelto adicta a las drogas mientras descendía a una enfermedad mental. Y todavía estaba soportando el racismo, la intimidación y la violencia de las pandillas con regularidad. Afortunadamente, el boxeo proporcionó la estructura y el apoyo que necesitaba. Me enseñó dedicación, determinación y disciplina.

Como un joven boxeador exitoso, comencé a viajar por todo el mundo representando al equipo nacional de boxeo de los Estados Unidos. Estos viajes me dieron una mayor conciencia de mis propios prejuicios arraigados. Cuando programamos combates en Polonia, asumí que todos allí eran malos porque un niño polaco me había intimidado. Mientras visitaba Barbados, me encontré cara a cara con la pobreza genuina, más allá de lo que había experimentado en Milwaukee.

Pero si el boxeo me enseñó más sobre mí y mis puntos ciegos, también me alejó lentamente de la iglesia y de mi fe. Y me enredó en algunas relaciones poco saludables. Una vez, en un restaurante, un grupo de amigos y yo decidimos salir corriendo de la mesa sin pagar. La policía rodeó a algunos de nosotros y nos llevó a la cárcel. Cuando Shorty llegó para recogernos, estaba furioso. Me recordó que necesitaba ser un campeón tanto dentro como fuera del ring. Con el permiso de mi madre, me llevó a su propia casa para asegurarse de que no estuviera rodeada de influencias negativas.

Afortunadamente, Dios volvió a entrar en mi vida cuando asistí a un estudio bíblico en Colorado Springs mientras entrenaba para una lucha internacional contra Italia. Encontré significado y propósito al estudiar las Escrituras y disfrutar de la comunión con otros hombres. Cuando volví a casa, quería tomar mi fe más en serio, pero me distraía fácilmente. Un amigo dijo: «Eres demasiado joven. ¿Por qué le daría su vida a Dios? Necesita experimentar la vida, deleitarse con su éxito y disfrutar de todos los beneficios que conlleva ser un boxeador campeón y quizás algún día millonario «.

Durante este tiempo de contemplación, comencé a dirigir mi mirada hacia los Juegos Olímpicos de 1992 en Barcelona. Había pasado años preparándome para este momento. Cuando era adolescente, fui siete veces campeón nacional de Estados Unidos, lo que me convirtió en el peso welter favorito para representar a mi país en Barcelona. Estaba más que emocionado.

Las pruebas olímpicas me enfrentaron a Jesse Briseno, otro boxeador estadounidense, por un codiciado lugar en el equipo. Sabía que me esperaba la pelea más dura de mi vida. Cuando perdí, estaba devastado: mis sueños de gloria olímpica se habían desvanecido.

Antes de la pelea con Briseno, había contado con escuchar a los principales promotores del boxeo que podrían avanzar en mi carrera. Cuando no vinieron a llamar, me sentí perdido y sin timón, preguntándome qué hacer con mi vida. Fue entonces cuando comencé a asistir a la iglesia y a estudios bíblicos nuevamente, y el 27 de diciembre de 1992 compré mi primera Biblia. Ese mismo día entregué mi vida a Jesucristo.

Alejarse

Cuando comencé a sumergirme en la vida de la iglesia, seguí boxeando. Ocho meses después, volví al ring con Briseno, donde luchamos por el Campeonato Nacional de Estados Unidos de 147 libras. Esta vez lo noqueé en menos de dos minutos. Esa victoria dio nueva vida a mis perspectivas profesionales. La pelea fue televisada y la publicidad nos llevó a Shorty y a mí en la portada de la revista USA Boxing, así como en la portada interior de Sports Illustrated. Con toda esta atención, una vez más consideré convertirme en profesional.

Al mismo tiempo, me sentía en conflicto. Me encontré desgarrado por un pasaje de 1 Corintios: “¿No sabéis que vuestros cuerpos son templos del Espíritu Santo, que está en vosotros, a quien habéis recibido de Dios? No eres tuyo; fuiste comprado por un precio. Por tanto, honren a Dios con sus cuerpos ”(6: 19-20). Me imaginé en el ring lastimando a alguien que era un templo del Espíritu Santo. Me imaginé mi propio templo siendo golpeado y poniendo en peligro mi cuerpo y mi cerebro de una manera que Dios no había querido. ¿Era el boxeo compatible con las palabras de las Escrituras?

Después de un año de oración y discernimiento, dejé atrás el boxeo. Alejarme fue la decisión más difícil que había tomado. Sabía que mi elección decepcionó a mucha gente y estaba devastada por el dolor que le causé a Shorty. Al mismo tiempo, sentí una abrumadora sensación de alegría y paz.

Pasar del boxeo fue una bendición en muchos sentidos. Para empezar, me liberó de muchos peligros que enfrentan los luchadores profesionales. Los promotores a menudo se aprovechan de los atletas. Hay presión para consumir drogas y entablar relaciones poco saludables. Y la amenaza de daño cerebral o incluso de muerte siempre persiste.

Dejar el ring también me permitió formar una familia, buscar a Dios con renovado vigor y explorar oportunidades profesionales mejor alineadas con mi fe. Hoy, dirijo una organización luterana de servicios sociales comprometida con el valor infinito de todos los que están bajo nuestro cuidado, sin importar sus circunstancias o desafíos.

Siempre estaré agradecido al boxeo por proporcionar una estructura y disciplina que moldean el carácter cuando más lo necesitaba. Pero sólo entregándome a Cristo descubrí una vocación digna de mi máxima devoción.

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